Morgendagens fugl føniks?

Spill-Norge har det siste halve året fulgt Funcom fra milliardhåp og forventningsfulle forberedelser frem mot lanseringen av The Secret World, til skuffende salgstall og en aksjekurs ned hele 90% på fire måneder. Mange er i tvil om Norges eldste spillselskap kan overleve etter tidenes største norske spillsatsing – en satsing som gjør selv filmbransjens rekorddyre produksjon av Kon-Tiki til et hobbyprosjekt. Funcom har nå blitt tvunget til å kutte arbeidsstokken og legge om strategien.

Også for Facebook- og mobilspillprodusenten Zynga, kanskje mest kjent og beryktet for FarmVille, har 2012 vært et bratt år. Siden mars har aksjekursen falt over 80%, og for å holde på selskapets ansatte har man utstedt nye aksjeopsjoner siden de gamle nå er verdiløse. Dette har ikke forhindret en lang rekke avganger fra toppledelsen, og nyheter om ledere som bytter beite kommer fremdeles ukentlig.

Zynga startet året på offensiven, etter en IPO på tampen av 2011 som tilførte over en milliard dollar i kontanter. I februar lanserte OMGPOP mobilspillet Draw Something, som umiddelbart ble en megahit med femti millioner nedlastinger i løpet av de første femti dagene. Høy på IPO-penger og med utsikter til kryssmarkedsføring var Zynga raskt på pletten og kjøpte selskapet for 180 millioner dollar. I ettertid virker kjøpet forhastet og dyrt, og Draw Somethings DAU (daglige aktive brukere) har dalt fra rundt 15 millioner fra toppen i mars til 2 millioner i dag.

Som om Zyngas spektakulære fall på børsen ikke var nok, ble selskapet i starten av august saksøkt for kopiering av spillbransjens grand-old-man og tungvekter Electronic Arts. Zyngas kopier av eksisterende spill har lenge vært et hett samtaletema i bransjen, mens selskapet selv mener de følger en tradisjon for videreutvikling av spillkonsepter.

Så langt har 2012 vært et annus horribilis for både Funcom og Zyngas aksjonærer. Finnes det håp?

Trenger Funcom penger?

Funcom er nå prisgitt inntektsstrømmen fra The Secret World, og aksjens risiko ligger i et mulig kapitalbehov. The Secret World hadde paradoksalt nok mikrotransaksjoner bygget inn i en abonnementsmodell, så selskapet kan nok raskere enn mange tror gå over til freemium-modellen. Mange av konkurrentene gjør det samme allerede.

Funcom har dyktige medarbeidere, og en satsing på mindre og billigere spillprosjekter kan snu situasjonen dersom spillene er enklere og slippes raskere. Fashion Week Live har økende MAU (månedlig aktive brukere) selv om den stabile DAUen indikerer at spillets evne til å holde på spillerne (RR – Retention Rate) ikke er høy nok. Funcom har forøvrig vært mistenkelig stille omkring datterselskapet Sweet Robot og Facebook-spillet Pets vs Monsters. Er ikke robotene så søte lenger? Uansett, her kan det også ligge verdier.

Zynga har heldigvis en langt mer komfortabel finansiell posisjon. De har 1.5 milliarder dollar i kontanter og en kontantstrøm omtrent i null. Zynga kjøper utviklere billigere nå, slipper en lang rekke produkter, og forfølger i tillegg en forlagsstrategi der selskapets misunnelsesverdige nettverk med 240 millioner spillere eksponeres for markedsføring av tredjepartsspill med andel av omsetningen som motytelse.

Men de to mest spennende mulighetene for Zynga fremover ligger i noe så ”enkelt” som å øke ARPU (gjennomsnittsinntekt per bruker) og å gå inn i online gambling.

De to japanske spillselskapene Gree og DeNA har de siste årene vært pionérer på monetisering i samlekort-RPGene som den japanske spillbransjen har levd av de siste årene. Begge selskaper verdsettes høyere enn Electronic Arts – vestens dominerende spillaktør. Macqurie Capital Securities anslår at Gree og DeNA har en ARPU på henholdsvis 11.21 og 6.50 dollar i måneden, mens Zynga ligger så lavt som 0.33 dollar i snitt. Potensialet for å øke inntektene for Zynga er med andre ord enormt, selv om ARPU selvsagt også avhenger av det enkelte spillets forretningsmodell.

Zyngas Texas HoldEm Poker har 35 millioner brukere hver måned, og inntektene fra å selge sjetonger var i 2011 på 160 millioner dollar. Det i seg selv er imponerende tall. Zynga Slingo – et spill som er en slags kombinasjon av bingo og slots – har i løpet av september sett brukertallene eksplodere opp til 43 millioner brukere. Inntektene er foreløpig ikke kjent.

Selskapet har en enorm database med spillere som elsker gambling-spill, som til og med er villig til å betale for å spille uten sjanse til å vinne penger. Vi vet også at selskapet arbeider nært sammen med gambling-aktører. Facebook har som et prøveprosjekttillatt gambling i Storbritannia. Mulighetene i dette markedet vil være enorme for Zynga som raskt vil kunne bli en av verdens ledende gamblingselskaper.

De store, dyre produksjonenes tid er forbi – det har Funcom smertelig fått erfare. Og Zynga kommer nok ikke igjen til å bruke milliardbeløp på et lite utviklingsfirma som er flavour of the month.

Man kan gå fra himmel til helvete på en håndfull måneder. Men spillbransjen snur også raskt, og de riktige produktene får millioner av brukere på kort tid. Selv om både Zynga og Funcom har blitt straffet hardt på børsen i år, er det store muligheter for begge selskaper. Vil de klare den forestående snuoperasjonen – er dette børsvinnerne i 2013?

Denne kronikken er også publisert hos Computerworld Norge 8. okt 2012.